Pourquoi les nuages sont-ils gris?

Lorsque l’on observe un nuage par dessous, selon son épaisseur, il apparaît entre le blanc et le gris sombre.
Cela vient du fait de sa constitution en gouttelettes d’eau dont les diamètres sont d’une taille supérieure aux longueurs d’ondes de la lumière visible (20 micromètres environ).


Ces goutelettes d’eau diffusent tout le spectre visible de la lumière de manière égale, quelles que soient les longueurs d’onde (du rouge au bleu). Ce n’est donc pas le même cas de figure que la diffusion de la lumière par les molécules de l’air (voir pourquoi le ciel est-il bleu ? pourquoi le ciel est-il rouge ?).

Cette diffusion égale pour toutes les couleurs produit l’impression de blanc si le nuage n’est pas trop épais. Plus le nuage est épais, plus il apparait foncé puisque la lumière le traverse de moins en moins.